Fundación Canaria Orotava
de Historia de la Ciencia

Grupo de Trabajo: Historia Natural de las Islas Canarias

El “Grupo de Trabajo de Historia Natural” de Fundoro, o, con más precisión, el grupo que trabaja sobre la reconstrucción editorial de la obra Historia Natural de las Islas Canarias de Philip Barker Webb y Sabin Berthelot, más una pléyade de colaboradores botánicos y zoólogos (en su mayoría franceses), comenzó hacia varios años a indagar sobre la posibilidad de centrarse en la realización de varias investigaciones, traducciones y estudios que tuvieran como objeto central la magna obra citada, que siempre hemos considerado como la más importante, como obra de conjunto, de la historia de la ciencia sobre Canarias.

Miembros del Grupo de Trabajo:

  • Pedro Suárez Martín
  • Arnoldo Santos Guerra
  • Nathalie Le Brun
  • Alberto Relancio Menéndez
  • Miguel Ángel González Expósito


El primer fruto del trabajo del Grupo fue la publicación en abril de 2016 del libro Cartas inéditas de S. Berthelot a P. B. Webb:

Cartas inéditas de S. Berthelot a P. B. Webb Reconstruyendo una aventura editorial: La Historia Natural de las Islas Canarias

HISTORIA NATURAL DE LAS ISLAS CANARIAS

La Historia Natural de las Islas Canarias es una verdadera enciclopedia científica publicada entre finales de 1835 y 1850, y cuyos autores principales son el francés Sabin Berthelot y el inglés Philip Barker Webb. Es, sin duda, la obra de historia natural más importante realizada en el siglo XIX sobre las Islas Canarias, y, a nuestro juicio, el trabajo científico de conjunto más importante de la historia de la ciencia sobre Canarias. La denominación general de «historia natural» se aplica aquí no sólo al campo de las ciencias naturales -geología, zoología y botánica-, sino también a disciplinas como la etnografía, la geografía y la historia.

La obra, escrita en francés, salvo la mayor parte de la Phytographia Canariensis que aparece redactada en latín, contó, además, con la colaboración de científicos de primera magnitud, en su mayoría franceses, que se ocuparon de elaborar diversas partes de la zoología y de la botánica – Joseph Dalton Hooker, Jacques Étienne Gay, Alcide D’Orbigny, Alphonse de Candolle, M. Achille Valenciénnes, Camillo Montagne, Alfred Moquin-Tandon, Paul Gervais, entre otros -. Uno de los grandes atractivos de la obra sigue siendo la cantidad y la calidad de las ilustraciones: más de cuatrocientas treinta láminas, correspondientes a sendas litografías basadas en dibujos del natural –o bien con ayuda del microscopio- hechos por artistas, (en su mayor parte franceses, pero alguna notable excepción), con grandes cualidades para la ilustración científica (como el famoso J. J. Williams, F. H. Heyland, o el propio Berthelot).


Tomos y volúmenes de la HISTORIA NATURAL DE LAS ISLAS CANARIAS

La estructura estándar final de la obra -decimos «estándar» porque hay variaciones derivadas de la forma de publicación- abarcaba tres tomos, que debían subdividirse en dos volúmenes por tomo. Eso fue así en los tomos I y II, pero no en el III, formado por cinco volúmenes en lugar de dos. El primer tomo es obra de Berthelot y contiene en el volumen primero un trabajo histórico-etnográfico sobre los guanches y la historia de la Conquista del Archipiélago desde Jean de Béthencourt hasta Alonso Fernández de Lugo, mientras que el segundo está dedicado a lo que podríamos considerar un diario de viaje de Berthelot sobre la exploración naturalista en Canarias realizada junto con Webb, además de relatar la estancia de Berthelot en Tenerife desde 1820 hasta 1828 en que se encontró con aquel.

El segundo tomo se divide en dos volúmenes. El primero fue elaborado casi en su totalidad por Berthelot y está dedicado a la geografía -incluyendo una parte estadística, más algunos trabajos históricos específicos- y a la geología de Canarias. El segundo se consagra a la zoología y fue elaborado por colaboradores especialistas en diferentes ramas zoológicas. Por último, el tercer tomo (que probablemente dio origen a la obra) versa sobre la botánica del Archipiélago. Contiene un primer volumen redactado por Berthelot y dedicado a la geografía botánica, y cuatro volúmenes que, bajo el título de Phytographia Canariensis, fueron elaborados por Webb y algunos colaboradores. Esta segunda parte del tercer tomo contiene casi la mitad de páginas de la totalidad de la obra y alrededor de un sesenta y cinco por ciento de las ilustraciones de la misma.

En el cuadro siguiente se puede apreciar la distribución de la obra.


Cuadro de tomos y volúmenes de la Historia Natural de las Islas Canarias

Publicación del libro de cartas del Grupo de Historia Natural de las Islas Canarias en abril de 2016.